BATALLA DEL ESCUDO: Agosto 1937

A mediados de agosto se han cumplido 80 años de la batalla más importante de las desarrolladas en el frente norte y que marco el final del Frente Norte. Como siempre os agradecemos las correciones y aportaciones. Tanto como comentario, como escribiendo a merinmemo@gmail.com.

 El Puerto del Escudo en el límite entre Cantabria y Burgos, era un punto de gran valor estratégico de la zona durante la guerra, todo el cordal está surcado por las trincheras y algún nido de ametralladora. El campo de batalla, desde Reinosa  hasta el Escudo, se situaría en terreno montañoso cuyas cumbres más elevadas estaban en manos de la República. El avance tendría lugar en dos  direcciones al Este siguiendo la costa y de Sur a Norte.Es allí donde posiblemente fue el enfrentamiento más cruento que se produjo en Las Merindades, pero sin ninguna duda la batalla más decisiva de cuantas se libraron en estas tierras, y que concluyó con la definitiva caída del Frente Norte.

El Escudo en realidad era una segunda línea defensiva, la primera se situaba a varios kilómetros hacia el sur: en el puerto de Carrales y la zona de Quintaentello, cerca de Soncillo, pues los republicanos dominaban la mayor parte del Valle de Valdebezana y la comarca de Campoo.

En Agosto de 1937 cambia el planteamiento del frente en toda la zona. El ejército rebelde, que hasta entonces se había limitado a contener los ataques republicanos, inicia una ofensiva a gran escala sobre Santander apoyada por el bombardeo aéreo y terrestre. El objetivo es embolsar al enemigo en la zona de Valderredible, atacando simultáneamente desde el norte de Palencia y desde Soncillo, en busca del control de Reinosa. Así paralelamente al ataque por Reinosa, inició otro ataque también en cuña por el Escudo, hacia Solares y Torrelavega, los dos puntos estratégicos de las comunicaciones con Santander y Asturias. Esta operación traería consigo la toma del resto de la provincia de Santander al cabo de pocos días, en 12 días va a desaparecer la guerra sobre Las Merindades.

En fechas anteriores se había producido la ofensiva republicana de Brunete para evitar la acelerada derrota que se estaba dando desde la caída de Bilbao.En aquellos momentos las condiciones físicas y la moral de los atacantes era superior al de las republicanas, moral de combate decaería aún más al extenderse las deserciones a partir de los  primeros rumores, de que altos cargos del Gobierno Vasco habían estado negociando la rendición de sus fuerzas a los italianos en Guriezu, que terminará convirtiéndose en la traición de Santoña.

La batalla debía haber empezado a primeros de Julio fue demorada en dos ocasiones. La primera con motivo del mencionado ataque del Ejército de la República en Brunete, lo que obligó a desplazar Brigadas de Navarra y recursos aéreos de la Aviación Legionaria durante semanas. Finalizada esta, GamirUlibarri, Jefe del Ejército del Norte, lanzó una ofensiva en el Sector Leonés del Frente con resultado nefasto, si bien retrasó un par de semanas la ofensiva del Bando Sublevado.

LOS EJERCITOS PARCIPANTES

Los combates son especialmente duros para el control del puerto de El Escudo, que no obstante cae al cabo de tres días (del 15 al 17) en manos nacionales, la División 23 de Marzo italiana venció a la División 55 Montañesa de Choque.El puerto del Escudo fue el único lugar del frente cántabro donde hubo verdadera resistencia, costando varios cientos de muertos a las fuerzas italianas que lo tomaron, pero también un número incalculable de bajas a sus defensores republicanos.

Por la parte rebelde la  operación fue llevada por el C.T.V. y las Brigadas Mixtas “Flechas Negras”. El CorpoTrupeVolontarie estaba formado por más o  menos 35.000 italianos de las divisiones “Littorio”, “Llamas Negras” y “XXIII de Marzo”. Además de la agrupación “Celere” con cuatro compañías de carros y una de moto-ametralladoras. El comandante de la división de las Flechas Negras es el general Sandro Piazzoni mientras que el de las Llamas Negras es el general Bischacianti. También hay otro general italiano, Frucci, ligado a la división 20 de Marzo. .Ejércitositalianosenlas MerindadesAtacaron con dos divisiones, los Flechas Negras, utilizados contra Bilbao, y los Llamas Negras,  no mencionada desde Guadalajara. La denominada división 20 de Marzo estaba en reserva, pero se utilizó en el último asalto al paso.Estas divisiones italianas contaban con 5000 hombres cada una y aunque los Flechas Negras tenían una parte de españoles, las cifras de españoles son anecdóticas en las dos otras unidades. En memoria de lossoldados italianos se levantó años después un  mausoleo. Inicialmente sus cuerpos estaban dispersos por distintos lugares, se les  agrupó, primero en el cementerio de Las Cabañas (Virtus) y en otro cerca de La Estación de Soncillo. Posteriormente serían trasladados al mausoleo piramidal del Alto del Escudo.  MONUMENTOS FRANQUISTAS EN LAS MERINDADES

Las bajas republicanas fueron muy numerosas en el Escudo donde quedaron centenares de caídos en las posiciones. Tras el Escudo las divisonesrepuplicanas quedaron como sigue. De la 48 División: solo algunos restos de la 157 brigada llegaron a Asturias, la 158y la 163 desaparecieron. La 49 División (brigadas 159,162,165) desapareció por completo. De la 50 División se salvaron 3 batallones, 2 de la 156 y uno de la 164. El resto fueron capturados. De la 51 división solo algunos combatientes de la 161 brigada (7ºUGT) llegaron a Asturias. El resto fue capturado.

El apoyo aéreo rebelde fue intenso como contra Bilbao, y actuó no solamente en la línea de frente, también lo hizo en las comunicaciones y contra la artillería de Santander. Había dos pistas de aterrizaje avanzadas para aviones caza en Villarcayo y Aguilar de Campoo. Probablemente los cazas  alemanes Heinkel monoplano operaban desde Aguilar. Villarcayo, controlado por personalitaliano, tenía 30 cazas Fiat CR 32. Los bombarderos su base eraen Burgos y en Logroño; casi todos alemanes.

El trabajo más pesado de la ofensiva lo llevó a cabo la artillería insurgente,  un bombardeo de 60 minutos de fuego lento y 15 minutos de fuego acelerado. En esta preparación del ataque al puerto del Escudo consumió la Artillería 45.000 proyectiles. En los dos siguientes días de avance consumió, 11.000.  Usaron al menos 54 baterías, aparte de la artillería del regimiento.  También resultó novedoso el uso masivo de carros de combate, a pesar del paisaje montañoso. Cada división italiana estaba provista de 50 tanques, un quinto de los cuales parecen ser tanques medianos con un pequeño cañón y una ametralladora, mientras que el resto son los pequeños Fiat-Ansaldo de dos hombres.

CRONOLOGÍA DE LA BATALLA DEL ESCUDO

El sábado  14 de agosto de 1937 comenzaban las operaciones de los  rebeldescon un intenso bombardeo artillero y aéreo sobre las posiciones republicanas desde las 5 de la mañana. Bombarderos italianos escoltados por cazas Fiat CR32 destacados en Villarcayo bombardearon las trincheras republicanas en Valdebezana y Bricia. La Legión Condor lo haría en Reinosa y el nudo ferroviario de Mataporquera.Pasadas las primeras horas a los bombardeos aéreos se unió la artillería, a ritmo terrorífico de cincuenta disparos por minuto.

Las fuerzas italianas de la división XXXIII de marzo rompía el frente en Soncillo, avanzando hacia el Escudo y Arija por el cerro de Raspaneda hacia la N-623. Tras el bombardeo de la aviación de la zona de Bricia y una preparación artillera de una hora, la División de carros italiana conquista de los pueblos de Valdebezana:Montono, Torres de Abajo, Torres de Arriba y Bezana. Atenazando a las fuerzas republicanas desplegadas en Valdeolea, Valdeprado y Valderrible, que se retiraron desordenadamente por la llanura de La Virga.Los FiammeNere se lanzan hacia Quintanaentello desbordando las trincheras que lo enlazaban con Virtus, y alcanzaban a la N-623. La División Llamas Negras ocupa Castillo, Quintanaentello, Riaño y Cabañas de Virtus. Posteriormente ocupan también Cilleruelo. Gamir por la parte republicana se centra en defender el Escudo.La Littorio avanza hacia la Población a través de Virga y la Celere a Arija.

El empeoramiento del tiempo dificultó la aviación, y es cuando se produce el combate de blindados de La llanuradeVirga. En terreno montañoso las praderas  alpinas de los puertos son los puntos en los que hay espacio como para que los ejércitos puedan maniobrar, a pesar de  las simas y los afloramientos rocosos que complican los movimientos.Este choque bélico de blindados se produjo en la llanada de La Virga,  al pie del Puerto de El Escudo, atravesada por la carretera que discurría desde la N-623 (Burgos-Santander) en dirección a Corconte. En la actualidad está parcialmente bajo las aguas del Pantano. Las autoametralladoras italianas Fiat Ansaldo y Lancia Ansaldo de la División FiammeNere, en su avance 14 de agosto de 1937 hacia Corconte, se toparon una agrupación de carros (autoametralladoras-cañón BA-6, autoametralladoras FA 1, ambos de fabricación soviética; carros Trubia españoles y carros Renault FT-17franceses) adscrita a la División 53 republicana. Elresultado  fue la  victoria de los sublevados, así  los italianos prosiguieronn su avance hacia Reinosa y El Escudo.

Ese día 14 las divisiones italianas se hicieron con el control de la carretera N-623. Se rompieron estos frentes con facilidad y avanzaron hacia el Escudo, donde se estableció una resistencia más decidida. Todas las laderas estaban atrincheradas, por encima de Balneario de Corconte y también desde la Ventanueva hasta el Puerto de La Magdalena. Las ametralladoras republicanas hicieron estragos entre los italianos.

En el otro extremo, las Brigadas de Navarra tomaron la cima de Valdecebollas y las cumbres de Sierra de Hijar y avanzaban hacia Reinosa.

El domingo 15 de agosto,los italianos avanzaron hacia el Escudo pero poco, por la resistencia a pesar delintenso bombardeo artillero y aéreo sobre las posiciones republicanas.La 55ª división del teniente Coronel San Juan aguantaba en el Escudo.Los FiammeNere estaban en Concorte cubriendo la retaguardia los requetés y a la división XXII de Marzo que ya controlaban todo el Alfoz de Bricia.

A las 10 de la mañana se inició el fuego de artillería. Hacia las 4 de la tarde los FiammeNere inician el asalto al Escudo, tres columnas salieron hacia el puerto. Autoametralladoras y tanquetas avanzaron por la N 623,mientras la aviación y artillería bombardea la cumbre. Lo carros armados de la Littorio fueron ascendiendo.

En la parte occidental se agravó la situación, en  Reinosa quedaron encerrados un importante contingente de efectivos republicanos.

El día siguiente, el lunes 16,en la zona oriental de  Soncillo continuó  un gran despliegue de artillería consiguiendo romper el frente en su totalidad, las CTV italianas  iban venciendo, por el bombardeo, la dura resistencia de la División 55 Montañesa de Choque.Los FiammeNerese apoderaron definitivamente deCorconte.

Los italianos comprobaron que el ejército de la República había abandonado elEscudo. Las CTV hicieron un paseo por el Escudo.La aviación y la artillería pese a las labores de fortificación republicanas, convirtieron el Escudo en una carnicería y la única alternativa era descenderhacia la costa la linea defensiva y hacerse fuerte en ella.

La división Littorio avanzó por carretera de Concorte a Reinosa, por el sur otro grupo entraban en Arija a las 5 de la tarde.Simultáneamente se produce la toma de Reinosa por  la IV Brigada Navarra, que logra romper la resistencia de la División de choque 50  en el Portillo de Suano avanzando y apoderándose del complejo fabril intacto, ante la negativa de los obreros de destruirlo y entran en Reinosa al anochecer. El 16 tomaron además Carabeos, Barruelo…

El  martes día 17 y cuarto día desde el comienzo de la ofensiva los italianos consiguieron dominar toda la Sierra del Escudo, desde el puerto hasta la cima de  Mediajo Frío, pasando por Peñas Gordas. La resistencia republicana quedó doblegada por la aplastante superioridad en artillería y aviación. A partir de ese momento toda la vega del Pas quedó expuesta al avance italiano. La caída del Escudo dio lugar a una apresurada retirada de las tropas leales por el Valle de Luena, pero también un embolsamiento de varios miles de soldados en Valderrible

En breve espacio de tiempo los franquistas logran su objetivo, además de dejar mermado y más desmoralizado el ejército leal. La rapidez y la eficacia de la maniobra dejó copado al ejercito republicano, así fueron hechos prisioneros,  muertos o asesinados la mayoría  de los componentes de unos 22 batallones, alrededor de unos 10.000 soldados leales al gobierno que supuso un duro golpe moral. Especialmente a los que estaban situados en el resto del frente de Burgos (Las Machorras, Montija y Valle de Mena) como la División Villarias. Temiendo poder ser copadas fácilmente por el enemigo, se toma la decisión del repliegue ordenado desde el Valle de Mena por los montes de Ordunte hacia Carranza. Y desde Gibaja en tren o en camiones hacia Asturias, sin parar en Santander. Este repliegue durará varios días. La toma de este crucial paso de montaña del Escudo hizo desmoronar las líneas de defensa republicanas y el frente como tal dejaría de existir.El plan defensivo diseñado por Gamir se iba a hacer puñetas.

A partir de aquí la ofensiva rebelde en Santander sigue en dos direcciones: por un lado, un sur-norte, por los cuatro valles(Cabuérniga, Besaya, Pas y Carriedo)  que abren camino desde la montaña hacia el Mar Cantábrico con el objetivo de Torrelavegapara cortar la retirada hacia Asturias. Por otro lado, las fuerzas italianas Las FiammeNereabren el frente por el oeste avanzando por la costa y alcanzando los ríos Asón y Agüera.

CONTINÚA EL AVANCE, EN 8 DÍAS EN SANTANDER

Para el miércolesdía 18,comenzó  una segunda fase, donde el avance fuerapidísimo, a pesar de la meteorología,  al haber quebrantado la resitencia de las mejores tropas republicanas.El sistema defensivo de GamirUlibarri estaba roto, no pudiendo establecer una línea continua de defensa, ya que el avance enemigo desbordaba las posiciones. Desde el Escudo, los legionarios asaltan los roquedos de La Magdalena, que facilita el paso a la Vega de Pas.A partir del 18 de agosto cambió el tiempo, entro la niebla y se puso a llover, con lo que los rebeldes no pudieron aprovecharse de la ventaja de la aviación y artillería, pero ya  habían acabado con la resistencia.Ese mismo día, tropas navarras ocupan Santiurde en tanto que los italianos alcanzan San Pedro del Romeral y San Miguel de Luena.El  corresponsal para el periódico “Il mensajero Indro Montanelli vino, en 1937, a la España siguiendo al C.T.V..  El Centro Virtual Cervantes ofrece la crónica de “IlMessaggero” del día 19 de Agostohttp://cvc.cervantes.es/actcult/corresponsales/cronicas/montanelli_traduc.htm

El día 19, Los avances franquistas se vieron ralentizados  por las lluvias y la niebla. Las CTVtomaron San Pedro del Romeral, y avanzaron  por Cabuérniga, y el Pas. El viernes día 20,. La niebla fue intensa, las fuerzas italianas prosiguieron hacia Villacarriedo y las navarras hacia Torrelavega y Cabezón de la Sal. Los italianos entran en la Vega de Pas, y en Celaya.El sábado 21, la Littorio entra en Ontaneda, las Llamas Negras en Villacarriedo. Las fuerzas republicanas para evitar que las fuerzasser copadas iniciaron una evacuación generalizada.El día 22 de agosto, los franquistas atacanTorrelavega y Puente Viesgo, en el bombardeo de Torrelavega  provocan más de un centenar de vicitmas. Las brigadas de Castilla desdeBalmaseda parten hacia Mena.El XIV Cuerpo de Ejército republicano se prepara para cubrir la línea del río Asón, con el fin de defender Santander, en tanto que las demás fuerzas intentan salvaguardar las comunicaciones con Asturias. La Junta Delegada del Gobierno republicano opta por replegarse a Santander, a pesar de que la ciudad ya no tenía agua, carecía de luz y una quinta columna al acecho y resistir durante 72 horas más, con el fin de esperar la maniobra en el Frente de Aragóna partir del 24 de agosto (Batalla de Belchite).

El día 23, las Brigadas Navarras alcanzan la carretera de la costa y al ferrocarril de Asturias. La pérdida de Torrelavega y Solares impiden la evacuación por carretera. Así que el repliegue a Asturias será dramático.Batallones vascos comienzan a retirarse en dirección a Santoña, a 30 kilómetros al Este de la capital cántabra. Se había gestado la traición y desistían de seguir combatiendo lejos del País Vasco. El martes día 24 se renuncia a la defensa de la capital y Gamir ordena la evacuación. Las fuerzas republicanas estaban copadas. A las 5 de la tarde conquistan el puente de Barreda. Cortando las comunicaciones entre asturianos y santanderinos.En el frente oriental los batallones vascos en rebeldía firmaron en Guriezo un documento por el cual se rendían con condiciones, este acuerdo de deserción se conocería como el Pacto de Santoña. El 25, Las fuerzas republicanas en la capital se rinden. A las 8:00 del día 26 de agosto de 1937, soldados de la IV Brigada de Navarra y de la División Littorioentran en Santander hacia el mediodía, las tropas nacionales hicieron 17.000 prisioneros.

En 12 días todo el inmenso frentemontañés se había desplomado.Para los derrotados que fueron copados en Reinosa y Santander supuso los campos de concentración, los consejos de guerra, la prisión, fusilamientos, vejaciones..

Bibliografía

 

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